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NASA宣布好奇号火星漫游车在火星发现有机分子

2018年06月09日 12:20 次阅读

  据外媒报道,NASA于美东时间6月7日下午两点(北京时间6月8日凌晨2点)举行新闻发布会,宣布了两项关于火星的重要发现:

  1、好奇号火星漫游车在接近火星地表处一块有30亿年历史的沉积岩中发现了有机分子,说明火星可能曾存在远古生命;

  2、发现火星大气中的甲烷含量存在季节性波动现象,或与现代火星生命有关。虽然不足以说明火星上一定存在生命,但对未来的火星表面和地下探索任务而言,这些发现无疑是个好兆头。

  此次的两项新发现均被发表在6月8日的《科学》期刊上。

  

  据了解,有机分子由碳氢构成,可能还包括氧、氮及其它元素。虽然通常与生命有关,但有机分子也可以通过非生物过程产生,不一定是存在生命的证据。

  “好奇号尚未确定这些有机分子的来源。”此次两篇论文之一的主要作者、NASA戈达德航天中心的珍妮弗·艾根布罗德(Jennifer Eigenbrode)指出,“无论火星土壤中的有机物是远古生命留下的记录、是生物的食物、还是与生命无关,都能提供与火星环境和演变过程相关的化学线索。”

  虽然如今的火星表面不适宜生命存活,但有清晰证据显示,远古时期的火星气候一度让液态水可以在地表聚集、形成湖泊。而就我们所知,液态水是生命存在的必备条件。

  好奇号收集的数据显示,数十亿年前,盖尔撞击坑(Gale Crater)的一个湖泊中曾具备生命必需的全部物质,包括化学构件分子和能量来源等。

  

  为寻找火星土壤中的有机物,好奇号在盖尔撞击坑中的四处区域对沉积岩(又名泥岩)进行了样本钻取。这些泥岩由远古湖泊底部积聚的泥沙形成,历时数十亿年。钻取到的岩石样本由火星样本分析仪进行分析。

  该仪器将样本置于500摄氏度以上的烤箱中加热,从而使有机物从粉末状的岩石中释放出来。

  火星样本分析仪从泥岩样本释放出的物质中检测到了小型有机分子,即难以轻易蒸发的大型有机分子的碎片。有些碎片中含有硫。这些碎片因为硫的存在而更加稳定持久。

  

  结果还显示,其中有机碳的含量达百万分之十的数量级,甚至可能更多。这接近火星陨石中检测到的碳含量,约为此前在火星表面探测到的有机碳含量的100倍。此次识别出的分子包括噻吩、苯、甲苯等等,以及丙烷和丁烯等短碳链。

  2013年,火星样本分析仪在盖尔撞击坑最深处的岩石中发现了一些含氯有机分子。此次新发现进一步丰富了在火星远古湖泊沉积物中发现的分子种类,也有助于解释这些分子为何得以留存至今。

  此次在火星大气中发现甲烷、并在接近地表处发现远古时期保留下来的有机分子后,科学家们的信心大大加强,相信NASA的2020火星漫游车和欧空局的“火星太空生物”(ExoMars)漫游车还将在火星表面和浅层地表中发现更多有机物。

  “这些发现能说明火星上存在生命吗?”NASA火星探测项目首席科学家迈克尔·梅耶(Michael Meyer)反问道,“我们还不清楚。但这些结果显示,我们正走在正确的轨道上。”

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